Category Archives: Opinions

Small chat about Africa and optimism

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The other day I interviewed my colleague Jon Spaull about his recent trip to South Africa, where he visited the Square Kilometer Array (SKA) radio telescope. The telescope is still under construction but once completed, in 2028, it will enable astronomers to “monitor the sky in unprecedented detail and survey the entire sky thousands of times faster than any system currently in existence.”

You will learn more about the project in the next SciDev podcast, or you can watch Jon’s film here.

While talking about the young researchers working at SKA, I realised that the strongest impression I got from I daresay all of my African friends and in general the African people I met, regardless social background, gender or age, is of a strong optimism.

Born and raised in a country where people know that the best is behind and the future is something from which one should protect oneself instead of embrace it, optimism always strikes me.

I drew a secret map of what people said me, the reasons why they want and believe they can make an impact in the respective countries. They look with trust at their political leaders or at the scientific progress of their nations. Sometimes they just believe that change will come from civil society. Having worked for a little while with African partners and having eagerly listened to the stories of those who travelled and lived in the continent, I came to think there is an element of truth in this positive narrative.

Of course once you detach yourself from the success stories you hear and report on, and look at solid data on poverty, governance, transparency or energy access the situation looks very different, and it makes you feel a bit of a fool.

But I think that optimism is a mandatory first step in a drive for change. That’s what’s lacking in my homecountry. People want a change, but nobody really believes it’s going to happen, or it’s even possible.

Here’s a soundbite of me and Jon that I randomly grabbed during our interview.

In memory of a freedom fighter

aaron-swartz

I am not a programmer, and I don’t know much about the inception and evolution of the open access movement. But I spend a great part of my day on the internet.

The internet gave me a job, reshaped my social life and my ethics.

Today I discovered that exactly one year ago an internet activist, Aaron Swartz, committed suicide after being charged with illegally accessing a computer network at the MIT. He was just 2 years younger than me.

It makes me proud to know that in my new life, which I gained at the price of my homecountry, I have the power to act, the freedom to speak and the means to learn from people like Aaron Swartz.

Journalists aren’t so different from internet activists after all. We all fight for justice, we take up the same battle.

Aaron Swartz won’t be forgotten by the hacker community, but we should remember him as well.

On being a beggar and becoming a magician

magician

I’ve been thinking about this post for a while. I knew I wanted to write something about the life of a freelancer, and also about my personal experience as an expat.

Almost a year has passed from when I first landed in my new home to start a new life and I felt ready to sum things up. Every day I forget another bit of what it felt like to live in a country without hope and to be part of a disrupted industry. Still, it’s good to shed new light on old memories. Asking questions, even to myself, and trying to understand difficult dynamics is part of my job.

So, I was planning a reflection on my experience as Italian freelancer when Italy anticipated me. The national media community was shocked by a letter written by the war reporter Francesca Borri, appeared on the Columbia Journalism Review. In the opinion piece she denounced the problem of Italian media, speaking out over the economic crisis in the field that’s endangering the quality of national journalism.

Borri has been criticised for her auto celebrative tone, but after the first appearance of her contribution the debate on the condition of freelancers in Italy had sparked. By coincidence, in the same period I gave an interview to the blog “Io torno se” [I’ll come back if…], telling about my experience and how my life has improved from the personal and professional point of view. I didn’t mean to make it come across as a lousy fairy tale, but there I was.

Being very current, my interview got a lot of traffic, and I received a number of messages on Facebook, Twitter, Linkedin. I was honestly surprised by how people perceived my experience as a sort of upside down Italian dream. That is clearly a misinterpretation of my story, nonetheless I was deeply touched.

Many shared their personal stories with me, sometimes they even asked for advice. This made me think about my life in Italy, how hopeless I was. In a way I would have liked to make very clear that I didn’t just take a header. I had to plan, to be very rational and build a better, but reasonable vision of my future.

Dreams are good, but are nothing without gumption. Moreover, dreams are personal and it is really not for me to teach people what should they look like. As a 29 year old me, after a year in the UK and a master in Science Journalism, I would be more interested in speculating about strategies and processes instead of knowing everything about a particular ‘case study’.

But then I thought about the 28 year old me, in my previous life, and realised that in Italy, especially if you are a journalist, you want to dream because dreams are all you’ve got. There’s no point in working on strategies, in having an entrepreneurial attitude, in planning a career if as a freelancer you get from 15 to 50 euros a story (bloody hell! – said my teacher).

I now would prefer to focus on what I have learnt and not on my lame tale, but I have to be honest: it was a very personal story, a compelling case study, that took the 28 years old me away.

Being a freelance journalist here is a good life. It doesn’t mean that you didn’t manage to find a better job, but that you are so good that your editor chooses you every day. Every single piece of journalism you will deliver will be of good quality – and will be well paid.

In Italy, the label “freelance” is just an euphemism for “broke flex worker”. Nobody is proud to be a freelance. For me, it’s a dream job. With a couple of relevant exceptions, I wouldn’t trade it for the security of an office position.

If I survived Italy, I can not only survive, but enjoy an extremely flexible life here.

Being a freelancer is a great opportunity to improve your skills and stay updated, it’s a demanding job but you are free to choose your favourite stories and report on them in the way that suits you best.

While in Italy I felt like a beggar, here I feel a bit like a magician, my work is full of surprises and my task is – also – to be surprising.

2013. Brace yourself

My personal survival guide.

So, here we go with a new year. So much time to spend at your best, some ideas, more fears than yesterday, less than tomorrow.

And a recession to face. Let’s forget about climate change, just for a minute. The economic crisis – not only in Italy or in the PIIGS – is just around the corner and is more than worrying for people approaching their first job (like me in the UK). Tackling the situation requires individual actions as well as Government’s ones.

Sometimes I wonder where is my place in this historical juncture, and where the society is going. Will I have the chance to come back to Italy with a decent job, or the UK will become my new home?

For now, I am gathering suggestions – given aloud or not – from teachers, bosses, colleagues; all the world around me, both in Italy and in the UK. What I am trying to do is answer the question our teacher asked on early december, just before the end of the term:

What do you do in a recession?

What I would do is specialize. Building my own, unique expertise may help to be more competitive on the market, and it might overweigh my language weaknesses.

Secondly, I mean to shift as much as possible to new media, combining technical skills (and maybe a bit of SEO) with smart content managing. There are things you can say and show on the Internet which can’t be said anywhere else.

For instance, interactive data visualization. Doing it properly is not easy, as it requires a number of competences, ranging from investigative journalism to data analysis. But it’s also really funny, and has a great potential in terms of employability, I think.

What I think the Government should do, instead, is enhancing innovation. Investments in new ideas have the potential to pull the country out of a recession, because they lead to a new economic planning and eventually produce different social and cultural paradigms. But this is a long term measure, which doesn’t have tangible effects in the short period.

So it is very unlikely to be adopted on massive scale, as I have sadly experienced in Italy. Under this respect, I don’t think that the Union Jack will behave very differently. The more the crisis get serious, the more a crunch occurs in the country’s economy. And the long term investments are always the first to be killed.

What we can do as individuals? We can participate to the community’s political life, of course. But moreover, I think, we need to bear in mind our personal survival guide. What would you include in your list?

Fifty months to go

The clock is ticking. This alarming claim reminds of a even more disturbing figure: fifty months to the climate tipping point, after which, according to climate change experts, the world will pass the fatal threshold of 2° Celsius of global temperature increase.

Fifty months are the half term of the One Hundred Months campaign launched in 2008 by New Economics Foundation (NEF), to address climate change by involving all the different components of society. Politicians, businessmen, think thank representatives, and citizens are invited to take part in this extreme attempt to stop the slippery slope of global warming.

According to the climatologists of the IPCC (Intergovernmental Panel on Climate Change) the limit of 2° is the maximum acceptable figure beyond which negative fallouts will be unmanageable. If the concentration of greenhouse gases would exceed 400 parts per million (ppm), laying to a global warming of 2° Celsius, we wouldn’t be able to stabilise the global mean surface temperature, which is still possible if we act now.

The hundred-month figure is probably more marketing than actual science, as the fact checking blog Carbon Brief points out; in fact, climate forecasting is normally done on a larger scale. Thus, there is probably a gap between facts and campaign claim, though pretty small.

However, the idea of a countdown is effective and the entire campaign, based on viral communication strategy, portraits the aim of involving people with different backgrounds and lifestyles. In general, I really like this project’s smart use of the internet as a mash up tool, capable of creating communities both online and in the streets. The Guardian covered the campaign as well, since its start in 2008, and recently provided a number of features and interactive tools about it.

I admit I don’t particularly appreciate the constant ticking sound in the official website. It’s impossible to turn it off, to netiquette’s dismay. Anyway, I think it was done on purpose to put a little pressure on users.

In these days, London was the scene of several initiatives within the campaign’s half term. In Southbank, on the 1st of October, the Southbank Centre hosted a 5×15 event: five speakers give a talk of 15 minutes each. The format, which echoes a TED talk, made this event particularly attractive for a large public. I was there for Monbiot, but I actually enjoyed all the talks.

Protagonists of the night were Giles Fraser, former Canon Chancellor of St Paul’s Cathedral, Green Party MP Caroline Lucas, Guardian columnist George Monbiot, Prof Kevin Anderson, Head of Climate Change & Energy Research and Deputy Director of the Tyndall Centre for Climate Change Research, as well as Saci Lloyd, author of ‘The Carbon Diaries’.

Here you can see some highlights of the event.

Tools for Journalists: TweetDeck

Il primo giorno di scuola sono arrivata tardi, facendo la mia prima figura di merda nei primi dieci secondi di corso. Passato il quarto d’ora in cui avrei voluto sotterrarmi, ho trascorso una magnifica giornata.

E ho scoperto un nuovo aggeggio che mi risolverà un mucchio di problemi: introducing TweetDeck, aggregatore di account Twitter. Semplicemente, una pagina che consente di visualizzare contemporaneamente gli streaming di diversi account, le liste, le menzioni e tutto quello che vi pare. Magari molti di voi lo conoscevano già, per me è stata una sorpresa. Enjoy!

Soffiare sul castello di carte

Anche se sono molto pigra, e stasera particolarmente stanca, ci tenevo a scrivere due righe prima di un giorno tanto atteso come l’inizio dei corsi alla City.

Non so nemmeno da che parte prenderla, perché tanti sono i significati che questa cosa si porta appresso; umani, professionali e tutto quanto c’è in mezzo.

Oggi mi sento tranquilla, perché ormai mi abituata all’idea delle opportunità che ho di fronte. Mi sono ambientata, ho una casa decente, fiducia ed entusiasmo: sono pronta. Ma ricordo la me del passato, così tristemente uguale a tanti altri professionisti o potenziali tali del presente.

Mi ricordo le parole che sentivo di continuo e mi facevano sentire strana, come se fossi l’unica a pensare che così non andava bene e avevo il sacrosanto diritto di dirlo a voce alta.

L’Italia che mi ha stampato il biglietto aereo è piena di sussurri e strizzatine d’occhi, di voci che ti dicono devi essere più flessibile, devi essere paziente, devi resistere per amore della Patria.

L’Italia che lascio con un brivido di gioia è quella dei giornali che sono inutili fogli d’opinione, che raccontano storie personali di gente di cui non frega un accidente a nessuno. In queste redazioni la notiziabilità è cosa distorta e abbrutita, prona a quanto secondo chi comanda dovrebbe piacere alla gente.

In questo paese non sanno cosa voglia dire il fact checking, l’onestà intellettuale di lavorare con precisione e professionalità e l’umiltà di non mettere la firma.

Il giornalismo figlio degli intellettuali del Novecento, che vede confluire nel proprio stagno scrittori falliti, egocentrici sociopatici, tifosi che scrivono di pallone perché non sono riusciti a fare il calciatore, è un mondo che non mi appartiene.

Ma oggi non mi basta essermelo tolto dalle scatole, questo era solo il primo passo. Da ora in avanti, quello che bisogna fare è schiacciarlo con la nostra creatività. Siamo capaci di lavorare meglio di loro, non siamo più disposti a fare una cosa sbagliata solo perché ci viene ordinata, possiamo innovare e fare impresa producendo più valore e ricchezza di quanto chi tira i fili oggi potrà mai fare.

Cari colleghi, in Italia o all’estero, siamo nati in un periodo difficile, ma forse gli ostacoli più alti si parano davanti solo a chi può superarli. Sono convinta che possiamo distruggere questa dittatura dei dinosauri che ci impesta il futuro. Dobbiamo solo renderci conto che è possibile, che se l’hanno fatto altri possiamo riuscirci anche noi; il loro potere è un castello di carte che crollerà in un soffio.

Questo è il mio augurio alla me stessa di domani, e soprattutto a ciascuno di voi.

La strada di casa

Cercare casa in una città nuova è un po’ come inseguire l’amore. Puoi anche corrergli dietro ma alla fine ti prende alle spalle.

Ogni casa che vedi, guardi prima se ha tutte le cose a posto, poi cerchi di figurarti la vita tra quelle mura, immagini le foto che appenderai in camera e le cose con cui la arrederai per renderla un po’ meno squallida. Perché di solito le case di studenti e di gente povera fanno un po’ schifo, ma insomma dicono che la stanza perfetta non esiste, bisogna accontentarsi.

C’è la casa bella ma troppo costosa, che ti lascia un po’ quel pepe nei pantaloni, che forse tra qualche mese non riuscirai più a pagare l’affitto. E’ bella, ma non te la senti tua. Come si fa a chiamare casa un tetto che non ti fa viver tranquillo.

C’è l’appartamento di studenti spiantati, che costa poco. E fa molto Bohème, ma poi ti devi vaccinare per il tifo e condividere gli spazi comuni con i topi. Come ho sperimentato, devi anche chiudere a chiave la porta perché uno dei sette coinquilini, che non hai praticamente mai visto in faccia, potrebbe rubarti la roba.

Ci sono quelle case belle, ma dai muri muti.

Ci sono quelle case che sarebbero quasi perfette, ma ai coinquilini gli stai antipatico. Ce lo chiedevamo l’altro giorno, io e un compagno di corso. Chissà perché a certi gli fai subito una brutta impressione, certi ti prendono a fare il cameriere così a scatola chiusa, altri “ti faranno sapere” senza nemmeno averti visto in faccia.

Forse non era destino e io ultimamente ci credo abbastanza, al destino.

Poi all’improvviso qualcuno ti dice che c’è una stanza libera, la lascia un amico di amici. Costa poco, tanto che se non conoscessi chi te la affitta penseresti alla solita truffa (per inciso io ho rischiato di farmi rubare un migliaio di euro ancora prima di mettere piede a Londra).

Cercano proprio te; studente, ragazza, che direttamente o indirettamente conosca già uno degli inquilini.

Te la descrivono così bene che non ti sembra vero, e sulle prime dici che non puoi prenderla, che ormai hai lasciato la caparra per un altro posto, che si libera troppo tardi. Hai quasi lasciato perdere quando per caso scopri che quei muri hanno una storia speciale, portano l’impronta di una mano cara e lontana.

Vai a vederla, ed è proprio lei. Giusta in dimensione, giusta d’aspetto, non avrai nemmeno bisogno di appendere un sacco di cose ai muri, è già bella così, pulita, piena di memoria.

E così alla fine, anche a Londra ho ritrovato la strada di casa.

Scienziati contro giornalisti

Che poi, sono quelle guerrine d’amore, che “mi pensi poco”, “tu non mi capisci”.

Sì, il mio rapporto con gli scienziati è così, amore e scintille. Li amo perché perché come disse qualcuno “science is the neocortex of society”, perché a volte a forza di capire troppo perdono l’alfabeto dei normali.
Perché ho questa sindrome della stele di Rosetta e mi appassionano le lingue oscure.

La gente di scienza mi fa incazzare quando si comporta come se il mondo fosse una boccia persa (lo faccio anche io, ma loro di più). Soprattutto, gli scienziati mi innervosiscono quando pensano che lo sia perché masnade di stupidi non li stanno a sentire.

So che le cose che dico possono apparire stereotipi, ma per esperienza qui c’è più di un fondo di verità.

Gli scienziati confondono “comunicazione” con “giornalismo”, che se da un lato hanno punti di contatto non sono proprio la stessa cosa. Ti chiamano “esperta di comunicazione”: lo fanno con il rispetto di chi crede che tu abbia la pazienza  e la capacità di interagire con il popolo bue e quindi svolga un servizio utile.

Alcuni, pochi per fortuna, ti apostrofano così a mò di insulto.

Non è facile parlare di scienza e di ambiente come non dev’essere facile parlare di economia, perché più che mai una parola fuori posto può scaravoltare tutto.

Ma ficcanasare nel mondo della scienza apre finestre su paesaggi che altrimenti resterebbero ignoti, ti mostra la reatà come non l’avevi mai vista, ti rende più libero perché più consapevole della dinamica dei grandi sistemi.

Ti insegna la precisione, a non tirare via. A scrivere britannico come piace a me, senza le pennellate che vanno bene nei romanzi ma sporcano i contenuti. Lavorare con chi vive di scienza è tutto un “questi giornalisti, tutti cretini o venduti!” “Ah, questi scienziati, tutti dei casi umani!”.

Ma poi alla fine, come in ogni matrimonio complementare, ci si vuol bene anche per questo.

Lazy London

Un piccolo riassunto per chi avesse seguito le mie vicende nei mesi scorsi. Molti sanno come è andata a finire, ma alcuni mi chiedono come va in questi primi giorni nella capitale britannica.

Certamente Londra è un posto che ti fa sentire a casa dal primo giorno, qui è facile muoversi e orientarsi, i trasporti sono affidabili e le persone sorprendentemente cortesi con gli stranieri. Mi guardo intorno e cerco di cogliere lo spirito della città come fanno i viaggiatori, anche quelli che non devono fermarsi a lungo.

A girare divertendosi a fare il turista si scopre qualcosa di insolito a ogni passo: un disegno nascosto sul muro, un’installazione, un mercato di stoffe, un parco con un carlino che corre impazzito molestando tutti quelli che stanno a prendere il sole seduti per terra.

Amo il caffè lunghissimo che si trova qua e quei negozi di panini che vendono solo roba fresca e sushi. Amo l’accento britannico anche se capisco il 50% di quello che la gente mi dice. Amo le case che hanno quasi sempre un giardino dietro, quasi sempre inselvatichito.

Ieri sono stata per la prima volta davanti all’università, per la prima volta ho mangiato fish and chips e scoperto che mi fanno schifo, per la prima volta mi sono persa, per la prima volta ho visto quella che potrebbe essere la mia stanza qui. Sono praticamente in vacanza, nelle prossime settimane dovrò solo organizzare l’anno che viene.

Cerco di non stare con le mani in mano e mi sto organizzando per lavorare da qua, ma ancora non ho nulla di concreto e non voglio anticipare niente per non portarmi sfiga.

Intanto, giunta nella piovosa e fredda Londra alla ricerca di un po’ di sollievo, passo i giorni boccheggiando in un caldo marittimo; solo che qui il mare non c’è.