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On Africa, energy and what’s next


Looking back to my feelings about my first trip to Africa, I remember thinking – should I hate it (after having written so much about it) would I have to quit my job?

Now that was a joke, but in truth I didn’t know what to expect and I was rather nervous at the idea of catching strange diseases of parasites. Someone told me you can get maggots that grow under your skin. No joke he still has tiny scars on his forearm.

Anyway at the end of the two weeks I spent in Ethiopia I was struck by the difference between my Europe and what felt like another world, and I decided to go back to Africa as soon as possible. So South Africa is waiting for me in May, this time for holiday and I will probably be offline for a while.

Addis will linger in my memory as city of contrast, with mothers and babies sitting on the side of dusty roads while businessmen and diplomats eat expensive meals in the restaurant of a luxury hotel just a few meters away.

A room in an average hotel costs about 175 US$ per night, equivalent to 3380 birrs, the local currency. The average monthly salary of a chef or an experienced waiter is around 2000 birrs.

My two weeks were spent working on two very different tasks. For the first week I’ve been covering a conference of the African EU Energy Partnership. It was a very interesting meeting where I had the chance to meet awesome people from different countries, had a lot of fun and tested my skills with some data journalism.

The partners from Africa and the EU gathered for the first time in 2010, in Vienna, to set goals for energy progress in Africa to be met by 2020.The goal involved different fields, the most important of which were energy security, to be achieved through increased energy production from a mix of renewables and fossil fuels, and energy access for additional 100 million Africans by the end of the decade.

But the first status report, published during the conference, unveiled a rather upsetting situation. None of the target is likely to be met and a serious lack of planning leaves little room for hope. You can read a blog I wrote on the topic here, and the full report here.

Among other things, here’s an infographic I produced with Piktochart (here the interactive version). It shows how long would it take to meet the targets at the present rate of increase. Pretty striking figures: wind energy would meet the goals set for 2020 in… 2117.

That of course raises questions about the baseline used to set the goals, and about the data collection capacity underlying it. You will hear more on that in my next podcast, to be published in a few days.

Africa energy performance


Why Raspberry Pi

Last week I went to Cambridge to meet a group of engineers and computer scientists who are working with US$30 Raspberry Pi computers. Few of them were undergraduate students, very young yet impressively competent and passionate about their work.

I left the campus with a mixed feeling of enthusiasm and embarrassment, recalling my early twenties when I was still merrily wasting my time with a degree in Communication, while these boy-geniuses are developing solutions to save the world.

Of course, a place like Cambridge is ideal for great minds to thrive. They have funds, infrastructures and the best of the world’s research in many fields. I have been in Oxford as well but I liked Cambridge better, I found a more friendly and open-minded community. And they were building robots.


A robot!!

A robot. Not sure what’s for… but hey how cool.

Needless to say, they won my heart.

Before visiting the lab, I had the opportunity to discuss with one of my interviewees the issues of education and open source, currently crucial within the IT community. The Raspberry Pi’s concept is interesting not because of its technology, which is really simple, but because it’s been designed to encourage people to take part and learn how to build computers and write softwares.

In the age of the internet our life is becoming more and more dependent on information technology, yet very few people are familiar with it. For example, not having a clue of what happens behind my screen when I work with a particular software or I look for information online makes me feel uncomfortable.

It’s true that we don’t need to know how everything works in our everyday life to use it properly and safely. For example, not all car drivers are mechanics. But a car is based on a stable technology that doesn’t require any major adaptation from the user. I can manage my granpa’s old banger or the last BMW with the same driving competences.

Things are different when it comes to computers. The internet is a dynamic environment and the technology underpinning it is in constant change. Of course computer science is not all about the web, but I dare to say that the way humans are now able to interact with machines is probably the major breakthrough in the whole history of information technology.

However, according to researchers a further step is needed. At the moment people know how to use internet and computers, but they don’t know how to build machines in order to perform original tasks.

The world is facing unprecedented challenges and innovation is more important than ever. Bringing people into computer science and engineering is crucial to develop solutions to new problems.

Knowing how to use a CMS or a search engine is not enough. These are tools designed for responding to relatively limited needs such as blogging or searching in the web. Only by creating adequate tools to perform brand new tasks we will get ready to respond to the needs of a changing world.

Open source technology and cheap computers like Arduino or Rasberry Pi are designed for this purpose. Enabling more people to participate in the improvement of technology is not only an act of democracy. It will also bring better results.

World first gene-bank for livestock – a multimedia pilot

For those who are still wondering, yes I’ve finished my Master, I’ve managed a pass in media law and I finally dare to say that I am a – certified – science journalist!

Just don’t call me science writer please, I will always be a journalist more than anything else.

Anyways, rather than publishing merry pictures of farewell parties, cakes and other amenities I thought to celebrate my graduation with my first multimedia piece published by a professional platform.

It is a pilot for me as a journalist, and for SciDev.Net that has just set up a new website with more space for multimedia reporting and features. There are more in the pipeline, so every comment is welcome.

Piano B? Quale piano B?

La storia della miniera di carbone della Carbosulcis, i cui operai si sono asserragliati da giorni a 373 metri di profondità per protestare contro la possibile chiusura del’impianto, è stata occasione per riflettere su un aspetto poco seguito della crisi dell’industria energetica italiana: il potere del fantastico piano B.

Quando le cose non vanno, si può ammettere di aver combinato un casino, si può onestamente spiegare che la miniera chiuderà perché produce materiale di cattiva qualità. Chiaro, ci si espone alle comprensibili ire dei dipendenti, ma mettendo le carte sul tavolo sarebbe anche più semplice concertare una soluzione.

Ma la negazione è un meccanismo potente non solo in psicologia; di riflesso influenza la gestione dei sistemi sociali ed economici. In questo caso, l’asso nella manica si chiama CCS, carbon capture and storage: una tecnologia che come molti hanno scritto dovrebbe “salvare” la miniera trasformandola in un chimerico produttore di “carbone pulito”. E ad un prezzo accettabile: 200 milioni per otto anni, 1.6 miliardi di euro.

Ovviamente è abbastanza improbabile che la cosa si realizzi, anche intercettando i fondi europei destinati alla costruzione di un impianto CCS (che sono al momento spostati su Porto Tolle). A conoscere un minimo di cosa si parla, bisogna oggettivamente ammettere che si tratta di una favolosa operazione di greenwashing, in quanto la CCS è insostenibile dal punto di vista economico ed inefficiente da quello energetico.

Ma questo è solo l’ultimo episodio di una serie di inquietanti piani B che i media ci propongono in risposta ad una triste e ormai innegabile realtà. Tutte le proiezioni ufficiali confermano infatti che nei prossimi venti anni i combustibili fossili continueranno a dominare il panorama energetico, con risultati che i climatologi hanno descritto ormai da tempo.

Guardate questo documentario. Guardatelo tutto, è bellissimo (sic! c’ero anche io) ma se vi annoiate basta andare al minuto 1.00 e seguire il breve intervento di Luca Mercalli

Mercalli spiega che con un aumento delle temperature medie di 6° alla fine del secolo il fenomeno del ricaldamento globale non sarà più “pilotabile”.

Guardate questa infografica della IEA (International Energy Agency), una delle mie preferite (i miei conoscenti saranno stufi di vederla). Nella parte “Emissions Reductions” vedete in basso a destra che uno dei criteri da selezionare è lo scenario di riscaldamento globale, al 2050, cioè a metà del secolo. Due su tre di questi scenari paventano un riscaldamento di 6°, ben prima del limite temporale descritto da Mercalli. Fate due conti, e avrete un’idea della situazione di rischio.

Ora, siccome a livello mediatico istituzionalizzare un messaggio del genere non è conveniente, si sta lavorando alacremente allo sviluppo di strategie che proteggano il business as usual (BAU) nella percezione delle masse.

Tra queste, un esempio è la promozione degli idrocarburi non convenzionali, che ha assicurato al mondo un’altra manciata di decenni di energia fossile abbondante e a basso prezzo (informazioni sulle ricadute climatiche di tutto questo non sono ancora pervenute). Qui un’altra infografica bellissima che racconta qualcosa dell’hydraulic fracturing, una delle più discusse tecniche estrattive “non convenzionali”.

Risolto dunque l’oscuro presagio dell’energy shortage, come affrontare la questione speculare del cambiamento climatico o dell’inquinamento? Per esempio, catturando le emissioni e stoccandole nel sottosuolo. Oppure coltivando alghe che mangiano la CO2. Realizzando “alberi artificiali” che risucchino l’anidride e altre mille baggianate il più fantascientifiche possibile.

Articoli come questo, dal titolo eloquente “La sfida degli scienziati-stregoni”, promuovono seppur con ironia l’idea che qualche nerd se ne uscirà presto con una bizzarria salvifica, tra le molte che falliranno.

Non è così. Non esiste alcun piano B, e la tecnologia della mitigazione avanzerà ancora molto, ma nulla potrà contro l’effettiva diminuzione delle risorse disponibili e il cambiamento climatico, almeno in uno scenario BAU. Quello che sta succedendo, come spiega in due minuti questo video del Post Carbon Institute, è che

“gli analisti del picco del petrolio avevano ragione, ma l’industria dei combustibili fossili sta vincendo la battaglia mediatica”

Una storia di treni e d’amianto

Sul sito Pubblico Bene potete trovare l’inchiesta, in forma di documentario multimediale.

Un lavoro di ricerca che ha chiesto molto tempo e anche qualche lacrima clandestina per essere concluso.

Mi sono presa il lusso di raccogliere molto più materiale, ed ascoltare molte più voci di quelle che ho potuto inserire in questa versione “breve”. La questione dell’amianto è una specie di buco nero: c’è così tanto da sapere, e così tanto orrore, da costringerti a proseguire la ricerca.

A livello formale, ho cercato di sperimentare le potenzialità del multimediale, integrando testo, fotografia e video. L’intento è stato quello di avvicinarsi al formato del web documentario, creando un asset narrativo specifico per il web.

La città più verde d’Europa

Si chiama Växjö, si trova nella provincia dello Småland, in Svezia, ed è stata raccontata dai media di tutto il mondo come “la città più verde d’Europa”. Un modello di progettazione urbana ecologica che desta l’interesse di amministratori locali, politici, industriali e giornalisti.

Gli obiettivi sono ambiziosi: raggiungere l’indipendenza energetica entro il 2030 e la riduzione del 55% di emissioni pro capite rispetto al 1993.

Visitare queste terre affascinanti, così diverse dalla nostra cultura e dai nostri paesaggi abituali, è un’esperienza intellettuale, emotiva e sensoriale unica.

Qui la storia che ho raccontato.